isotope

nom masculin
(grec isos topos, même place) Chacun des différents types de noyaux atomiques d'un même élément, différant par leur nombre de neutrons mais ayant le même nombre de protons et d'électrons, et possédant donc les mêmes propriétés chimiques.

L'existence des isotopes a été établie au début du XXe s., à l'aide de la spectrographie de masse, grâce aux travaux de J. J. Thomson, F. W. Aston et F. Soddy. Par leur constitution, les isotopes ont des propriétés chimiques presque identiques et ne constituent qu'un seul élément. On les distingue en portant le nombre de masse en haut et à gauche du symbole de l'élément, par exemple : 16O, 18O. Cette différence de masse, d'autant plus faible que l'élément est lourd, est mise à profit dans certains procédés de séparation isotopique. Tel est le cas de l'enrichissement de l'uranium.En physique nucléaire, les divers isotopes d'un même élément peuvent avoir des propriétés très différentes. Beaucoup, obtenus artificiellement, sont radioactifs ; mélangés aux atomes naturels, ils permettent de « marquer » les molécules et de les suivre dans leurs transformations, d'où des applications nombreuses dans l'industrie et en biochimie.En médecine, l'utilisation d'isotopes radioactifs est fréquente lors d'investigations physiologiques ou diagnostiques. Ainsi, le radio-iode 131 se fixe sur la thyroïde et en permet l'examen. Par voie interne, il est utilisé dans le traitement de l'hyperthyroïdie. Les isotopes ont aussi des applications thérapeutiques dans le traitement de l'hyperplasie.Les isotopes radioactifs jouent aussi un rôle fondamental en géochronologie, pour la datation des roches.
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